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A partire dalla fine del Medioevo, i traffici commerciali erano incrementati. Gli europei commerciavano in particolare con l'Asia, da cui provenivano merci esotiche e pregiate. Tuttavia, in questo periodo, i turchi ottomani (una popolazione proveniente dall'Asia minore), si espandono verso l'Occidente. Infatti, conquistano Costantinopoli, ponendo fine all'impero bizantino. I turchi, affermandosi politicamente, impediscono agli europei il commercio con l'Asia, Per questo motivo, gli europei iniziarono a prendere in considerazione di raggiungere l'Oriente via mare. Inoltre, erano necessarie maggiori risorse per una popolazione che era incrementata. Un'altra causa che comportò le grandi scoperte era il desiderio di sottrarre ai veneziani il monopolio delle spezie in Oriente; ma anche la curiosità di una società in cui si stava attuando un processo di laicizzazione, secondo la concezione medievale, non si poteva andare al di là delle colonne d'Ercole (stretto di Gibilterra). I primi che si resero conto che l'Oriente offrisse molte ricchezze e possibilità furono i portoghesi. Essi riuscirono a colonizzare buona parte dell'Africa, si spinsero verso l'India e approdarono anche in Brasile.

Una delle più importanti scoperte geografiche fu sicuramente la scoperta dell'America di Cristoforo Colombo, avvenuta nel 1492.
In realtà Colombo voleva raggiungere le Indie e per evitare di viaggiare intorno all'Africa aveva progettato di procedere in linea retta fino a quando non sarebbe arrivato in Asia, conscio del fatto che la terra fosse rotonda. Tuttavia, egli aveva sbagliato alcuni calcoli, si era convinto che la circonferenza terrestre fosse più piccola di quanto è realmente. Egli illustrò fede a Genova e al re del Portogallo, ma non gli prestarono fede; pertanto Colombo si rivolse alla Spagna, in particolare a Elisabetta di Castiglia e Ferdinando D'Aragona, i quali lo sovvenzionarono dandogli tre navi (La nina, la Pinta e la Santa Maria) sperando di poter porre fine alla potenza marittima portoghese

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