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Inghilterra nel XVIII secolo



Rivalità con la Francia

Il principale rivale era la Francia, che aveva colonie in Nord America, nelle Antille e nell'Africa occidentale. Gli inglesi sconfissero decisamente i francesi in Nord America e conquistarono il Quebec conquistando il controllo del Canada (commercio di pesce, pellicce e legname), dell'Africa occidentale (commercio di gomme e traffico di schiavi - fino ad allora controllato dai francesi) e delle Indie Occidentali.

Nel frattempo, in India l'esercito della Compagnia delle Indie Orientali ha ripetutamente sconfitto i francesi, confermando così che il trionfo era dovuto principalmente alla marina britannica.

Il commercio degli schiavi
Con il trattato di pace di Utrecht (1713) la Gran Bretagna ha conquistato Minorca e Gilbraltar, oltre a una quota nel commercio di schiavi (trattato di Asiento) ed è diventata leader nel commercio triangolare tra Gran Bretagna, Africa e America: Le navi britanniche trasportavano verso le isole dei Caraibi e verso l'America del Nord e del Sud; molte di esse morirono durante il passaggio. In America furono vendute all'asta. Le stesse navi furono poi caricate con zucchero, tabacco, cotone e caffè, per il viaggio di ritorno in Europa. Negli ultimi decenni è nato il Comitato anti-schiavismo, e alcuni politici si sono battuti per l'abolizione della schiavitù.

La sconfitta degli Stuart

I problemi arrivarono dagli Stuart e dai loro sostenitori - i Giacobiti - che fecero due tentativi di mettere l'erede degli Stuart sui loro poteri, i cottage furono bruciati, la gente fu imprigionata o mandata in America, l'uso del kilt e il gioco della cornamusa furono proibiti, e lo stile di vita tradizionale delle Highlands scozzesi finì.

Hanovesi

Il XVIII secolo vide l'ultimo sovrano Stuart e la salita al trono degli Hannover. Per molti anni i Whigs sono stati al potere. Erano popolari perché evitavano la guerra, proteggevano il commercio e abbassavano le tasse.
Nel 1707 l'Atto di unione portò all'unione di Inghilterra e Scozia. Con questo atto la Scozia perse il suo parlamento e la sua sovranità, ma le fu permesso di avere una propria chiesa e un proprio sistema legale ed educativo. (Solo il referendum scozzese del settembre 1997 ha dato alla Scozia il Home Rule, cioè il proprio parlamento a Edimburgo).

Il Primo Ministro

In seguito alla Carta dei diritti del 1689 il Parlamento aveva il fermo controllo sul re, e fu in questo periodo che la figura del primo ministro cominciò ad acquisire una grande rivelazione. Robert Walpole - considerato il primo Primo Ministro in Gran Bretagna - fu un politico capace e astuto, che incoraggiò il commercio e l'industria abolendo i dazi all'esportazione e abbassando i dazi all'importazione sulle materie prime.
Il politico più influente del secolo fu William Pitt. Questo politico lungimirante capì che la principale area di attenzione si trovava all'estero. Capì anche che in un'epoca di mercantilismo la ricchezza veniva dal commercio, e che un impero commerciale si basava sul controllo del commercio mondiale. Pertanto, il suo primo obiettivo quando era al governo era quello di rendere la marina britannica più forte di quella di qualsiasi altro paese.