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Fenici - Mercanti, navigatori, colonizzatori

La regione siraco-palestinese onobbe ripetuti movimenti migratori alimentari da tribù dedite alla pastorizia; da ciò derivò una sovrapposizione di popoli di provenienza diversa ma di sicura origine semitica. I Cananei, insediati a ridosso della costa, furono il popolo che prevalse sugi altri. In seguito, alle popolazioni canee che si erano stabilite nella zona montuosa settentrionale della Palestina verrà dato il nome di Fenici, dal greco phoinks, che significa porpora, cioè una tintura ottenuta dalla lavorazione di un mollusco, utilizzata per colorare i tessuti.
Il nome di questo popolo passò a indicare anche quello della regione, che si estendeva per circa 200 chilometri tra i monti del Libano e il Mediterraneo orientale, e che venne chiamata appunto Fenicia. Il suo territorio era ricco di insenature naturali e proprio queste, già dal III millennio a.C., favorirono la nascita di porti e città. Approfittando dell'abbondanza di legname ricavato dalle foreste di cedri, i Fenici verso la fine del II millennio a.C. costruirono una potente flotta mercantile, stabilirono relazioni commerciali con i grandi imperi vicini e navigarono in tutto il Mediterraneo, tanto da meritarsi l'appellativo di carrettieri del mare.

La presenza di alture trasversali digradanti verso il mare favorì il frazionamento politico della Fenicia in numerose città-stato, come Ugarit, Biblo, Sidone e Tiro. In queste città confluivano i prodotti e le materie prime provenienti dai paesi interni dell'Oriente e vi si producevano manufatti di pregio, come oggetti di oreficeria, vetro colorato e tessuti di porpora. Nel periodo più antico le città fenicie furono governate da re che non esercitavano un potere assoluto, poichè il loro operato era sottoposto al controllo delle aristocrazie mercantili. Successivamente si svilupparono dei governi oligarchici, cioè formati da una ristretta minoranza, affidati a magistrati che venivano eletti annualmente.

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