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La forma come principio immanente della sostanza

La concezione della sostanza come forma va intesa correttamente. Essa non significa che Aristotele nella Metafisica promuova al rango di sostanze prime le sostanze seconde di cui parla lo scritto sulle Categorie o addirittura le idee platoniche. La forma non è infatti intesa come genere, o come universale, o ancora come modello separato delle cose concrete, bensì come principio di determinazione, causa immanente (cioè interna) a ogni sostanza individuale. Se la materia è assenza di determinazione, e sinolo è la materia che ha assunto una forma determinata, per quanto anch'essi siano sostanza, a maggior ragione è da ritenersi sostanza il principio attivo, in virtù del quale ogni sostanza individuale è un determinato "questo" (t6de ti).

L'esempio della sillaba

Per chiarire la funzione della forma come principio di determinazione e causa immanente della sostanza, Aristotele ricorre a una similitudine di argomento grammaticale. Una sillaba, egli osserva, è costituita da alcune lettere, che ne rappresentano gli elementi materiali, la materia (in greco, lo stesso termine stoichèion sta per "lettera" dell'alfabeto e, appunto, per "elemento"). Ora, per avere una sillaba non sono sufficienti le lettere di cui essa consta (cioè la sua materia): BA non equivale semplicemente alla somma di B con A; infatti, quando le lettere sono separate, esse rimangono, ma la sillaba viene meno. La forma, d'altra parte' non è qualcosa che si aggiunga alle due lettere in questione, ma rappresenta la specifica e determinata unità di quelle lettere che si realizza in una certa sillaba, ovvero la ragione per cui esse concorrono a costituire la sillaba BA e non quella AB. Analogamente, la forma rappresenta il principio fondamentale di una determinata sostanza individuale, in quanto è causa del fatto che essa sia una determinata sostanza e non un'altra: per esempio, è la forma che fa di questa carne e di queste ossa un uomo e non un cane.

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