Le età della Terra


L'Universo si sarebbe formato dai 15 ai 20 miliardi di anni fa; la Terra, che dell'Universo è una parte infinitesimale, sarebbe nata, con una certa approssimazione, circa 4,5 miliardi di anni fa. La storia della Terra, convenzionalmente, viene divisa in fasi di lunghissima durata, chiamate ere geologiche, a loro volta ripartite in periodi e in epoche. L'Archeozoico, durato 4,6 miliardi di anni, è la più antica fase della vita della Terra, durante la quale sorsero le grandi masse continentali e si verificò la formazione delle prime catene montuose (orogenesi). Comparvero anche i primi organismi viventi.
Ad essa seguì il Paleozoico, durato circa 300 milioni di anni. In questa fase si forma la Pangea (intorno a 280 milioni di anni fa): un unico enorme continente. Questa Era fu connotata dalla comparsa di forme di vita animale più complesse (meduse, piccoli crostacei, anfibi, rettili marini) e di foreste di felci e conifere.
Il Mesozoico (durato circa 170 milioni di anni) vide la comparsa dei grandi rettili (i dinosauri) terrestri e volanti e dei primati mammiferi; in tale Era si ebbe la prima separazione della Pangea e la formazione del continente boreale (Laurasia) e del continente australe (Gondwana), circa 225 milioni di anni fa, cui fece seguito la separazione tra Africa e America meridionale e tra Europa e America settentrionale (180 milioni di anni fa), con la conseguente formazione dell'Oceano Atlantico (65 milioni di anni fa).
Nel corso del Cenozoico, durato circa 60 milioni di anni, scomparvero i grandi rettili e si diffusero i mammiferi, tra cui le prime scimmie antropomorfe, e in seguito gli australopitechi; si svilupparono inoltre gli uccelli e la vegetazione attuale. In questa era iniziarono anche a formarsi le catene montuose dell'Himalaya , dei Pirenei e delle Alpi.
Infine nel Neozoico, iniziato circa 2 milioni di anni fa e contraddistinto dalla comparsa e diffusione del genere umano, i continenti assunsero la forma attuale e la Terra fu interessata dalle ultime grandi glaciazioni.
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