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Enrico IV re di Francia

Nel 1574 Carlo IX morì e la corona passò a suo fratello Enrico III, cattolico convinto ma preoccupato dello strapotere acquisito dai Guisa.
Le vicende francesi si intrecciarono a quelle internazioni: i Guisa cercarono l'appoggio di Filippo II di Spagna, i protestanti quello dei principi luterani tedeschi.
In una situazione di crescente disordine, il timore dell'invadenza spagnola in Francia spinse Enrico III a far assassinare Enrico di Guisa (1588). La vendetta cattolica per il "tradimento" del re non si fece attendere: nell'agosto 1589 anche Enrico III venne ucciso da un fanatico. A questo punto l'erede più diretto al trono era proprio il capo degli ugonotti Enrico di Borbone, hce aveva sposato la sorella del sovrano defunto, Margherita di Valois. Del resto lo stesso Enrico III, poco prima di morire, lo aveva designato come suo successore a condizione che diventasse cattolico. Nel 1589, così, l'uomo che aveva guidato gli ugonotti in tante battaglie divenne re di Francia con il nome di Enrico IV.

Il mondo cattolico raeagì immediatamente: papa Sisto V negò la validità di qeusta successione e Filippo II ordinò al suo esercito di invadere la Francia.
A questo punto, Enrico IV scelse di compiere l'unico atto politico che avrebbe potuto pacificare la Francia: nel 1593, nella cattedrale di Saint Denis, abiurò la sua antica fede e si convertì al cattolicesimo. Era il trionfo della ragion di Stato sulle passioni religiose, un fatto ben espresso dalla frase che la tradizione attribuisce a Enrico IV: "Parigi val bene una messa". Per quanto spregiudicata, la scelta di Enrico fu un bene per la Francia, perché costituì la prremessa della pace tra cattolici e protestanti. Infatti la sua conversione ebbe le conseguenze che il sovrano francese sperava: papa Clemente VIII riconobbe la sua ascesa altrono e anche Filippo II dovette rassegnarsi e sottoscrivere con la Francia la pace di Vervins (1598).

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