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Le idee politiche illuministe suscitarono particolare attenzione nei confronti dei sovrani europei. Esempio principale fu Federico II di Prussia (1740-1786), il quale introdusse diverse riforme ispirate alle idee illuministe di Voltaire, suo consigliere personale. Tali riforme ebbero come obiettivo quello di migliorare la vita civile prussiana: fu semplificato il sistema giudiziario, emanò un unico Codice di procedura penale e un unico Codice civile, il quale aboliva la tortura e limitava la pena di morte. Introdusse norme tolleranti nei confronti delle minoranze religiose, in particolare dei cattolici ed ebrei. Inoltre, rese obbligatoria l’istruzione elementare. Oltre alla Prussia, l’Impero asburgico di Giuseppe II apportò diverse riforme ispirate alle idee illuministe (1780): sottopose il clero al controllo dello Stato, poiché per anni la Chiesa aveva avuto un ruolo particolarmente influenzante sulla società dell’Impero. Giuseppe II decretò che la Chiesa fosse sottoposta alle leggi civili e che i membri dell’alto clero fossero scelti a Roma con l’approvazione del sovrano. L’istruzione fu resa obbligatoria e affidata al clero secolare ma sotto il controllo dello stato, vennero emanati una serie di norme di tolleranza verso i protestanti e gli ortodossi. Riformò il fisco e l’amministrazione della giustizia e venne stipulato un catasto, ossia un registro completo e ordinato delle proprietà terriere, in modo da imporre giustamente le tasse. In seguito, venne emanato un Codice penale che aboliva la tortura e limitava la pena di morte e fu concessa una certa libertà di stampa e fu dato un forte stimolo alla cultura e all’arte. Oltre a Prussia e Impero asburgico, la Russia, guidata da Caterina II, cercò di attuare la stipulazione di un codice di leggi ispirato ai principi illuministi, nel 1767. La sovrana ricevette forti opposizione da parte dell’aristocrazia, pertanto dovette sospendere tali riforme. In seguito, scoppiarono diverse rivolte e la Russia tornò a chiudersi nel suo sistema insensibile a ogni progresso civile.

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