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Prima età moderna - Cause delle scoperte geografiche, nuovi mezzi offerti dalla tecnologia

Se la nuova cultura del Rinascimento fu una premessa indispensabile, se l'esigenza di accaparrarsi spezie e altre merci preziose direttamente in Oriente fu il fine, i mezzi vennero forniti dal progresso tecnologico del XIV e XV secolo.
In primo luogo si diffuse un nuovo tipo di imbarcazione: la caravella. Si trattava di un veliero maneggevole e molto veloce, con tre alberi dotati di due vele quadrate e una triangolare che potevano sfruttare il vento al meglio. La caravella non richiedeva un equipaggio numeroso e poteva perciò essere caricati di viveri per viaggi anche lunghi.
Nel corso del Cinquecento la caravella fu poi sostituita dal galeone, che divenne la nave più utilizzata per i viaggi oceanici, in quanto era più grande e più robusto della caravella. Il galeone era potentemente armato (solitamente con 30 cannoni) e per questo venne usato sia come nave da guerra che da trasporto.

L'installazione sulle navi dei cannoni costituì un'innovazione fondamentale. Fu perfezionato l'uso della bussola e di altri strumenti nautici, come il quadrante e l'astrolabio, che permettevano di rilevare la posizione tramite l'osservazione delle stelle; anche le carte nautiche divennero più precise. Tutti questi strumenti permisero ai naviganti di orientarsi con sicurezza anche quando erano molto lontani dalle coste.
Per costruire ed equipaggiare le navi ad utilizzare nei viaggi transoceanici occorrevano ingenti capitali, che non potevano venire né da privati cittadini né da singole città (quantunque di grandi tradizioni come Venezia), ma solo dalle grandi monarchie. Solo le grandi monarchie, infatti, potevano investire le proprie risorse in imprese costose e rischiose, che non avrebbero fruttato immediati profitti. Perciò l'avvio all'espansione europea sui marini venne dato dal Portogallo e dalla Spagna, due Stati affacciati sull'Atlantico e particolarmente impegnati nella ricerca tecnologica e nel rinnovamento degli armamenti.

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