Dalla letteratura latina alla letteratura in latino

La caduta dell'Impero romano d'Occidente, nel 476, non fu un evento catastrofico, tale da distruggere completamente e improvvisamente la cultura anteriore. Essa provocò comunque l'insorgere e l'instaurarsi di condizioni storico - politiche che diedero luogo alla formazione e allo sviluppo di un'altra civiltà e di un'altra letteratura.
Il fatto decisivo fu la rottura di quell'unità politica che fino ad allora aveva rappresentato il supporto di una cultura unitaria, che continuava a riconoscere in Roma (nonostante la perdita del primato politico e il moltiplicarsi dei centri culturali) il suo punto di riferimento ideale.

Con la fine dell'Impero romano si verifica, inoltre, in Occidente un mutamento radicale delle condizioni economiche e sociali, che tendono a organizzarsi in un sistema basato sull'esistenza di fondi agricoli economicamente e amministrativamente autonomi: una tale struttura favoriva una sorta di autarchia e ostacolava gli scambi anche in ambito culturale. Ad aggravare la situazione contribuivano il grave decadimento della rete viaria costruita dai Romani e le continue lotte e conflitti interni ai diversi regni. Si aggiungeva poi la crisi del sistema scolastico ereditato dall'antichità, con la chiusura delle scuole e con il progressivo accentrarsi dell'istruzione in ambito religioso.

La frammentazione politica, la rarefazione degli scambi e il contatto con le popolazioni barbariche ebbero importanti ripercussioni a livello linguistico: le lingue effettivamente parlate si differenziano sempre di più le une dalle altre e si allontanano dal latino, che si conserva solo come lingua scritta della scuola, della Chiesa, delle leggi e dei dotti.

La letteratura, parallelamente, si apre a contenuti e argomenti che non si limitano a rispecchiare quelli consacrati dalla classicità o elaborati dalla tarda antichità, ma che appaiono ispirati a realtà nuove e non più riconducibili all'universalismo dell'impero romano. La letteratura latina si trasforma così in letteratura in latino e presta le risorse della sua plurisecolare tradizione alla cultura di quell'età travagliata e innovatrice che conosciamo con il nome di Medioevo.

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