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Le fasi lunari

Il primo fenomeno astronomico a essere compreso e spiegato fu il ciclo regolare delle fasi lunari.
Periodicamente, nell'arco di circa un mese, possiamo osservare il succedersi di queste fasi, che corrispondono a una variazione sistematica della parte di superficie lunare che viene illuminata dal Sole.
Nella descrizione del ciclo partiamo dalla fase di luna nuova, in cui il disco lunare non è visibile.
• Circa due giorni dopo la luna nuova, dopo il tramonto del Sole, si inizia a osservare verso ovest una sottile falce luminosa: ci troviamo nella fase crescente.
• Nella settimana successiva, la porzione illuminata visibile dalla Terra aumenta gradualmente fino a diventare un semicerchio (primo quarto); in questa fase, la Luna sorge a mezzogiorno circa e tramonta a mezzanotte.
• Dopo un'altra settimana, l'intero disco lunare illuminato dal Sole diventa visibile (fase di luna piena o plenilunio); in questa fase la Luna sorge a est quasi contemporaneamente al tramonto del Sole, a ovest.

• Durante le due settimane seguenti la parte visibile diminuisce gradualmente (fase calante), fino a diventare di nuovo un semicerchio (terzo quarto) e poi scomparire del tutto (fase di luna nuova o novilunio), tornando cosi al punto di partenza.

Le fasi lunari sono una conseguenza del moto della Luna rispetto al Sole e alla Terra: una metà della Luna è sempre illuminata, ma, per un osservatore che si trova sulla Terra, la percentuali visibile del lato illuminato cambia continuamente in base alla posizione che in quel momento la Luna occupa rispetto al Sole e alla Terra. Quando si trova tra il Sole e la Terra (in congiunzione), la Luna rivolge verso la Terra il suo lato non illuminato e si ha la fase di luna nuova. Viceversa, quando la Luna e il Sole si trovano in posizioni opposte rispetto alla Terra (Luna in opposizione), il lato illuminato della Luna si rivolge interamente verso la Terra e vediamo la Luna piena.
In ognuna delle porzioni comprese tra questi due estremi, dalla Terra è visibile una diversa porzione del lato illuminato della Luna.

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