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I virus: struttura e funzioni

Sono piccole particelle submicroscopiche che misurano dai 20 ai 300 nm. La struttura molecolare dei virus è costituita da un acido nucleico (DNA o RNA) circondato da un involucro composto da proteine chiamato capside. La sua funzione è di proteggere il genoma virale e consente di riconoscere la cellula ospite. In alcuni virus all’esterno del capside si trova il pericapside. Il genoma di tutti i virus è costituito da una o più molecole di un unico tipo di acido nucleico. Esistono virus a DNA e virus a RNA. I virus per moltiplicarsi si servono delle cellule ospiti, in cui penetrano infettandole, per mezzo di insetti chiamati vettori. I virus sono parassiti specifici endocellulari e parassiti obbligati (perché possono moltiplicarsi solo all’interno cellula ospite). I virus possono infettare sia gli animali, le piante, i funghi e i batteri(batteriofaghi).
Ciclo biologico dei virus
Il ciclo biologico di un batteriofago inizia con l’adesione del virus alle cellule batteriche ospiti: l’acido nucleico virale penetra all’interno della cellula batterica. Il DNA virale si sostituisce a quello della cellula ospite e inizia a sintetizzare proteine specifiche, codificate dai geni del virus. Questo consente la replicazione del DNA del virus e l’assemblaggio di nuove particelle virali quindi segue l’assemblaggio tra i genomi e la struttura proteica virale, per formare nuove particelle di batterio completo che dopo la lisi vengono rilasciate e sono in grado di infettare altre cellule (ciclo litico). Esiste anche il ciclo lisogeno in cui il DNA del virus va a integrarsi nel DNA batterico. I batteriofagi che seguono questo ciclo sono virus temperati: rimane silente e trasferito alle nuove generazioni senza danno per il batterio. In presenza di eventi scatenanti (raggi uv, stress) i geni virali si riattivano e il DNA virale si può staccare da quello batterico, passando dal ciclo lisogeno a quello litico.
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