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Gli altri viaggi di Cristoforo Colombo

Dopo pochi mesi dalla scoperta dell'America Colombo volle ripartire con una seconda spedizione, formata da ben 17 navi e 1500 uomini, fra cui i suoi fratelli Diego e Bartolomeo. Seguendo una rotta più a sud, vennero esplorate le Antille, senza che venissero scoperte le enormi ricchezze sperate. Al posto di tonnellate d'oro e argento arrivò in Spagna solo un carico di schiavi. Una grande delusione per i monarchi spagnoli, a cui non interessava certo l'aspetto scientifico delle scoperte ma quello economico. Colombo ritornò in Spagna per giustificarsi (giugno 1496), e solo con grande difficoltà ottenne il comando per una terza spedizione, formata da sole sei navi, che partì nel maggio 1498 e raggiunse il delta dell'Orinoco, dove finalmente trovò oro e perle in abbondanza.
Nel frattempo però Colombo si rivelava non all'altezza della sua carica di governatore: sull'isola di Santo Domingo (o Hispaniola, la più grande isola affidata al suo comando), le epidemie stavano infatti decimando la popolazione locale e si scatenavano disordini e violenze senza che riuscisse a porvi freno. Per questo Colombo e i suoi fratelli, una volta ritornati in Spagna, vennero incarcerati (1500).

Liberato su intercessione della regina, Colombo riuscì a preparare una quarta spedizione di quattro navi (9 maggio 1502). Fu esplorata l'area dell'Honduras, nella quale Colombo credette di individuare la foce del Gange, ma le navi si arenarono tutte sulle coste della Giamaica. Dopo questo fallimento, il navigatore ritornò in Spagna, dove la morte della regina Isabella (1504) lo privò del suo più forte appoggio a corte. Povero e dimenticato, Colombo morì il 20 maggio 1506 a Valladolid.
Si chiudeva così la vicenda di un uomo che aveva cambiato la storia del pianeta: i pochi mesi del suo primo viaggio avevano infatti cancellato duemila anni di teorie sull'Atlantico e ridisegnato la mappa della Terra. Per questo la scoperta di Colombo viene convenzionalmente utilizzata per indicare l'inizio della storia moderna.

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