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La Gran Bretagna obbligava le colonie a commerciare solo con l’Inghilterra e imponeva alte tasse. I primi contrasti sorsero tra la classe dirigente coloniale e la madrepatria inglese e nacquero libelli propagandistici e il boicottaggio delle merci inglesi. Il governo inglese impose la tassa sullo zucchero e sui giornali inviando un contingente militare e dichiarando di avere potere sulle colonie. Gli americani non intendevano cedere e quindi si ribellarono.
Nel 1773 un decreto che concedeva alla Compagnia delle Indie il monopolio della vendita del tè nelle colonie causò le ribellioni. A Boston alcuni coloni travestiti da indiani presero d’assalto tre navi inglesi e buttarono in mare il carico di tè. Londra fece chiudere il porto di Boston. Nel 1774 si tenne a Filadelfia il primo Congresso continentale in cui si stabilì il proseguimento della lotta per l’autonomia con il boicottaggio. Il secondo Congresso decise la formazione di un esercito e a capo vi era George Washington. Nel 1776 il Congresso votò la Dichiarazione d’indipendenza di Thomas Jefferson. Vi erano i lealisti composti da burocrati,clero anglicano e classi più elevate e gli indipendentisti che erano costituiti da intellettuali,piccoli commercianti,artigiani e operai.

La guerra durò dal 1776 al 1781 ma vi furono una serie di difficoltà per gli Americani come il fatto che il loro esercito era di numero inferiore a quello inglese. Nel 1777 gli americani ricevettero aiuti finanziari e militari dalla Francia e quindi sconfissero una volta a Saratoga gli Inglesi. Nel 1778 la Francia entrò conflitto contro la Gran Bretagna. Dal 1779 si unirono anche Spagna e Olanda. Nel 1781 nella penisola di Yorktown gli Inglesi vennero costretti alla capitolazione. Nel 1782 iniziarono le trattative di pace che si conclusero nel 1783 con il trattato di Versailles. La Francia non guadagnò nulla,la Gran Bretagna non perse il suo primato sul commercio marittimo e come potenza coloniale. La Spagna ricevette la Florida dalla Gran Bretagna. Le tredici colonie ottennero l’indipendenza.

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